Восточные славяне были оседлым народом, и основой их хозяйственной деятельности являлось земледелие. В VI–IX вв. они возделывали рожь, пшеницу, просо, гречиху, овес и ячмень.

В лесных районах было распространено подсечное (подсечно-огневое) земледелие. Выжигался участок леса, удобренные золой земли, использовались в течение нескольких лет, а после истощения почвы на время забрасывались. В степных районах доминировало переложное (сжигание трав), а с VIII в. – пашенное земледелие. Восточные славяне использовали двупольный севооборот, при котором земля разделялась на две части – яровой посев и пар. В лесостепной зоне в VIII–IX вв. начинает использоваться и трехполье, при котором одну часть поля занимают яровые посевы, вторую – озимые, а третья остается под паром. Самыми распространенными орудиями земледельческого труда были: 1) борона-суковатка, 2) рало, 3) соха, 4) с VIII–IX вв. в лесостепной зоне начали применять плуг. Большая часть Восточно-Европейской равнины относится к зоне рискованного земледелия, поэтому немаловажную роль в их хозяйстве играли: скотоводство (крупный и мелкий рогатый скот, свиньи, птица), охота, рыболовство и бортничество (сбор меда и воска диких пчел), т.е. промыслы. Восточные славяне преимущественно вели натуральное хозяйство. Однако важным изменением в их жизни VIII–IX вв. явилось постепенное отделение ремесла от земледелия. Раньше всего обособляется обработка металлов и гончарное производство, затем появляются другие ремёсла – камнерезное, слесарное, бондарное, ювелирное и т.д. Ремесленники изготавливали из железа орудия труда и оружие. Владея приемами зерни, скани, эмали, они создавали замечательные украшения. Славяне были умельцами по обработке кости. Внешняя торговля развивалась на Балтийско-Волжском пути, а также на известном пути «из варяг в греки», который соединял Северную Европу (варягов) с Византийской империей (греками). Продавали: пушнину, меха, воск, мед, рабов. Покупали: ткани, вина, предметы роскоши. В VI–IX вв. восточные славяне жили первобытно-общинным строем. Основной формой социальной организации долгое время являлась родовая община (род). Сородичи совместно трудились. Земля, скот, угодья, орудия труда находились в коллективном владении и пользовании. С VIII в. в южных районах начинает складываться новая форма организации общества – соседская (территориальная) община. У восточных славян она называлась вервью. При сохранении коллективной собственности на землю и угодья, появляется индивидуальная (семейная) запашка. В индивидуальное владение и пользование переходят орудия и результаты труда, а также скот. Несколько соседских общин, расположенных поблизости друг от друга, обычно составляли племя, а племена, в свою очередь, объединялись в большие племенные союзы (поляне, вятичи, дреговичи и т.д.). Административными центрами племенных союзов являлись укрепленные грады (у полян – Киев, у словен ильменских – Новгород, у полочан – Полоцк и т. д.). Формирование соседской общины способствовало возникновению имущественного и социального неравенства. Постепенно начинает выделяться знать (нарочитая чадь). К ней можно отнести князей (военных предводителей), старейшин, волхвов (служителей языческих богов). Важнейшие вопросы, затрагивающие интересы всего коллектива, решались на вече – собрании общинников (взрослых мужчин – воинов). Существовало у восточных славян и патриархальное рабство. Они брали пленных для того, чтобы получить за них выкуп или продать в рабство. Если этого сделать не удавалось, то пленники отпускались на волю или оставались среди славян на положении свободных. Общественный строй восточных славян VI–IX вв. историки называют «военной демократией». Сведения о первых князьях содержатся в Повести Временных лет. Летописец отмечает наличие у племенных союзов, правда, не у всех, своих княжений. Так, в отношении полян им записана легенда о князьях, основателях города Киева: Кие, Щеке, Хориве и их сестре Лыбеди. Более достоверными являются данные арабского энциклопедиста ал-Масуди (Х в.), который писал о том, что задолго до его времени у славян существовало политическое объединение, названное им Валинана. Скорее всего, речь идет о славянах-волынянах, (летописных дулебах), чей союз был сокрушен, согласно данным ПВЛ, аварским нашествием в VII в. В трудах других арабских авторов содержатся сведения о трех центрах восточного славянства: Куявии, Славии, Артании. Первый некоторые отечественные историки связывают с Киевом, второй – с Новгородом или его более древним предшественником, местоположение Артании продолжает вызывать споры. Видимо, они представляли собой предгосударственные образования, включающие в себя по нескольку племенных союзов. Все эти местные княжения были мало друг с другом связаны и не могли противостоять мощным внешним силам: хазарам и варягам. Жили славяне неукрепленными поселениями с жилищами-полуземлянками, или деревянными небольшими срубами, имеющими печи-каменки