Борис Фёдорович Годунов  русский царь в 1598-1605 гг., выдвинулся при царе Иване IV Грозном во время опричнины; брат жены царя Фёдора Ивановича и фактический правитель государства при нем. Борис Годунов укреплял центральную власть, опираясь на дворянство; усиливал закрепощение крестьян.
Годунов был умен и осторожен, при дворе вспыльчивого и подозрительного Ивана Грозного старался держаться в тени. Только с 1584 г. он вошел в круг близких к царю лиц. С этого времени он мог оказывать влияние на ход придворных дел, которые затрагивали интересы Годуновых. В последний год жизни царя Борис Годунов обрел особенно большое влияние при дворе, вместе с Б.Я. Бельским он стал одним из ближайших советников Ивана Грозного.
Новый царь Фёдор Иванович не был способен управлять страной. За право быть выразителем интересов нового монарха разгорелась острая борьба, и из нее Борис вышел победителем.
Четырнадцать лет занимал престол Федор: по крайней мере, тринадцать из них фактическим правителем был Годунов. С 1587 г. Борис Годунов стал единоличным правителем Русского государства, получил право самостоятельных дипломатических сношений.
Деятельность правительства Годунова была нацелена па всестороннее укрепление государства. Благодаря его стараниям в 1589 г. был избран первый русский патриарх, которым стал митрополит Иов. Во внутренней политике Годунов руководствовался здравым смыслом и расчетом, стремился преодолеть хозяйственную разруху. Кризис 1570-х  начала 1580-х гг. заставил правительство пойти на установление крепостной зависимости. В 1597 г. был издан указ об «урочных летах», который установил 5-летний сыск беглых крестьян.
В городах проводилось «посадское строение», которое удовлетворило некоторые интересы горожан. Были ликвидированы «белые слободы», население которых не платило налогов. Теперь же все, кто занимался торговлей и промыслами, должны были войти в состав посадских общин и участвовать в платеже повинностей в казну  «тянуть тягло». Таким образом, возросла численность тяглых людей. Рост поступлений в казну позволил развернуть активное строительство городов, крепостных сооружений; с размахом осуществлялось церковное строительство. Годунов действенно поощрял колонизацию Сибири и южных районов страны.
Во внешней политике Годунов проявил себя как талантливый дипломат. Ему удалось частично ликвидировать последствия Ливонской войны. Воспользовавшись сложной внутриполитической ситуацией в Швеции, Годунов сумел вернуть России Ивангород, Ям, Копорье, Карелу. В 1580-1590-х гг. укрепились русские позиции на Северном Кавказе, в Закавказье, Заволжье, резко возрос объем внешней торговли через Архангельск и по Волге.
Наследником царя Фёдора был его сводный брат царевич Дмитрий. Вместе с матерью он жил в выделенном ему уделе  городе Угличе. В 1591 г. царевич погиб. Официальное расследование проводил боярин В. И. Шуйский. Он свел причины случившегося к «небрежению» Нагих, в результате чего Дмитрий случайно заколол себя ножом, играя с детьми-сверстниками. Царевич был болен
«падучей» (эпилепсией), и версия Шуйского выглядела правдивой. Но слухи о насильственном убийстве Дмитрия не утихали. Тень подозрения в причастности к убийству падала и на Бориса Годунова.
В январе 1598 г. умер бездетный царь Фёдор. Земский собор избрал на царство Бориса Годунова. Деятельность главы правительства высоко оценивалась современниками, положение Годунова при дворе было исключительно высоким  он практически не имел соперников. Избрание Бориса на трон сопровождалось предоставлением ряда льгот, прежде всего уездному дворянству.
Начало царствования ознаменовалось сближением России и Запада. Годунов приглашал иноземцев на службу, освобождал их от налогов. Новый царь даже хотел выписать из Германии, Англии, Испании, Франции ученых, чтобы учредить в Москве высшую школу, где бы преподавались разные языки, но этому воспротивилась церковь.
Успешное начало царствования прервала цепь бедствий. 1601 год выдался необычайно дождливым, рано ударили морозы. Массовый голод продолжался три года. Царь указом ограничивал цены на хлеб, преследовал тех, кто, взвинчивая цены, но успеха не добился. Стремясь помочь голодающим, он раздавал беднякам деньги, но запасов не хватало па всех голодных.
В 1601-1602 гг. Годунов пошел на временное восстановление Юрьева дня. Он разрешил не выход, а лишь вывоз крестьян. Помещики таким образом спасали свои имения от запустения и разорения. Разрешение, данное Годуновым, касалось мелких служилых людей, оно не распространялось на земли членов Боярской думы и духовенства. Массовый голод вызвал народные волнения, бунты. Самым крупным было восстание под предводительством атамана Хлопка, разразившееся в 1603 г. В нем участвовали в основном казаки и холопы. Царские войска смогли разбить восставших, но успокоить страну не удалось. Особую опасность представляли слухи о том, что царевич Дмитрий жив.
В октябре 1604 г. Лжедмитрий I (Григорий Отрепьев) объявил себя царем Дмитрием и с небольшим числом поляков и казаков двинулся на Москву. В январе 1605 г. правительственные войска разбили армию самозванца, который вынужден был уйти 
в Путивль. Но сила самозванца была не в армии, а в убеждении, что он  законный наследник престола. К Дмитрию стали стекаться отряды со всех окраин России.
В апреле 1605 г. Борис Годунов умер. Царем стал сын Бориса  Фёдор, умный и образованный юноша. Но 1 июня 1605 г. в Москве вспыхнул мятеж сторонников Лжедмитрия. Фёдора Годунова и его мать убили.